Bible Animals: From Hyenas to Hippos

Lions and crocodiles and monkeys, oh my!

Rabbi Dr. Natan Slifkin March 10, 2022 8 Comments 17565 views Share

If you were asked to name a book that mentions lions, cheetahs, crocodiles, hippos and hyenas, your thoughts might turn to Tarzan or some other such exotic tale. Bears, jackals, monkeys and panthers are the domain of The Jungle Book. Yet all these animals are also found in the Bible.

There are around a hundred different types of mammals, birds, reptiles, amphibians, fishes and invertebrates mentioned in the Bible. It’s difficult to give a precise number because there are several words that may be synonyms for the same creature, or with which it is not entirely clear if they are even referring to animals.


Pictured in the foreground are a striped hyena and a cheetah on display at the Biblical Museum of Natural History in Beit Shemesh, Israel. An oryx and lion can be seen in the background. Photo: Courtesy Natan Slifkin.

Since the setting of the Bible is the Promised Land and its environs, the animals described in the Bible are those that were native to that region. Thus, there is no mention of pandas, penguins or polar bears in the Bible. There are some exceptions, however; monkeys and peacocks from India appear in the Bible. The reason for this is that they were shipped in to adorn King Solomon’s palace (1 Kings 10:22). There is also a possible reference to the giraffe (Deuteronomy 14:5), which was likewise sometimes exported from Africa and shipped internationally as gifts. Aside from such exceptions, the animals of the Bible are those from the region of Israel.

One cannot read a modern book on the fauna of Israel, however, to gain an understanding of Biblical wildlife. There are several species that live in the modern State of Israel that are non-native species and did not live there in Biblical times; they thus do not appear in the Bible. Mynah birds, nutria (beaver-like rodents) and the ubiquitous brown rat are plentiful in Israel today, but they did not live there during Biblical times.


A juvenile and adult ibex at the Biblical Museum of Natural History. Photo: Courtesy Natan Slifkin.

Conversely, there are many other species mentioned in the Bible that lived in Biblical lands but subsequently have disappeared from the area. These include hippopotami (Job 40:15–25), crocodiles (Ezekiel 29:3–6), hartebeest (Deuteronomy 14:4), cheetahs (Habakkuk 1:8), bears (2 Kings 2:24) and lions (mentioned on over 150 occasions!). Some other such animals have been bred in captivity and were subsequently released back into the wild, such as ostriches (Lamentations 4:3), Mesopotamian fallow deer (Genesis 49:21) and the magnificent oryx antelope (Deuteronomy 14:5).

Because the Land of Israel bridges Europe, Africa and Asia, it was home to a unique combination of animals. It was the northernmost part of the range of many African animals, such as crocodiles and hippopotami; it was the southeastern part of the range of many European animals, such as fallow deer and wolves; and it was the westernmost part of the range of many Asian animals, such as the Asiatic cheetah. In addition, due to its location on the eastern side of the Mediterranean, it is part of the migration route for countless birds passing between Europe and Africa. Thus, the combination of animals found in the Bible is a unique combination that would not be found anywhere else in the world.

Since particular species are limited to particular regions of the world, historically people who did not live in Biblical lands were not familiar with the animals of the Bible. Consequently, they transposed the names of Biblical animals to their local equivalents. Thus, the zvi of the Bible (Proverbs 6:5) is the gazelle, but in Europe, where there were no gazelles, the name zvi was transferred to the deer. The shu’al, a species of which Samson captured 300 and tied fire-brands to their tails (Judges 15:4), was identified in Europe as a fox, leading Bible critics such as Voltaire to mock the notion that it would be possible to find 300 members of such a solitary loner as the fox. However, as other verses indicate, the shu’al of Scripture is actually the jackal (see Psalm 63:11), a relative of the fox that gathers in large packs. Yet because there are no jackals in Europe, people there had long transposed the name shu’al to the fox.


Rabbi Dr. Natan Slifkin feeding a giraffe. Photo: Courtesy Natan Slifkin.

At the Biblical Museum of Natural History in Israel, the complex zoogeography of the Bible is fascinatingly reflected in the reactions of the visitors to the animals on exhibit. American visitors are familiar with bears and wolves, but they tend to confuse the crocodile with the alligator. European visitors are familiar with the fallow deer but are often mystified by the mongoose. South African visitors are very familiar with many of the animals on exhibit, including the hyrax (the Biblical “coney” or “rock badger” of Psalm 104:18, an animal that bewilders people from Europe and America, but which is well known to those who have been to Cape Town), but they have never seen bears or wolves. And while everyone is familiar with the lion, cheetah and hippopotamus, it comes as a shock to realize that these creatures used to roam wild in the Promised Land—at a time when the country was much more densely covered in forests and swamps. Perhaps the Bible can indeed be referred to as The Jungle Book.


natan-slifkinRabbi Dr. Natan Slifkin is the Director of the Biblical Museum of Natural History in Beit Shemesh, Israel ( He is also the author of numerous books on religion and the natural sciences, including The Torah Encyclopedia of the Animal Kingdom (2015).

Related reading in Bible History Daily:

The Animals Went in Two by Two, According to Babylonian Ark Tablet

The Enduring Symbolism of Doves

Did Camels Exist in Biblical Times?

Camel Domestication History Challenges Biblical Narrative

What Does the New Testament Say About Dogs?

No, No, Bad Dog: Dogs in the Hebrew Bible

Cats in Ancient Egypt

Between Heaven and Earth: Birds in Ancient Egypt

This Bible History Daily feature was originally published on December 13, 2016.

We use cookies to personalise content and ads, to provide social media features and to analyse our traffic. We also share information about your use of our site with our social media, advertising and analytics partners. View more
Cookies settings
Privacy & Cookie policy
Privacy & Cookies policy
Cookie name Active Photo de la page Sécurité RGPD

Sécurité RGPD

Pensez voyage. Pensez à VOYAGES-EN-PATRIMOINE.COM.


Chez VOYAGES-EN-PATRIMOINE.COM, nous créons des moments inoubliables pour nos clients du monde entier et faisons de leurs rêves une réalité. Prendre soin des données personnelles que vous partagez avec nous est une partie importante de ce processus. Nous voulons que vous sachiez que vos données sont en sécurité chez nous, et que vous sachiez comment nous les utilisons pour vous offrir une expérience meilleure, plus passionnante et unique. Visitez le site web du groupe VOYAGES-EN-PATRIMOINE.COM pour plus d'informations sur nous.


Ce que comprend cette politique de confidentialité

Le contrôleur des données est FGF454 qui fait partie du groupe VOYAGES-EN-PATRIMOINE.COM. Nous nous efforçons de faire ce qui est juste dans la manière dont nous recueillons, utilisons et protégeons vos informations personnelles. Votre vie privée est importante pour nous, alors prenez le temps de lire notre politique de confidentialité qui explique : Quels types de données personnelles nous collectons et pourquoi nous les collectons.Quand et comment nous pouvons partager des données personnelles au sein du groupe VOYAGES-EN-PATRIMOINE.COM et avec d'autres organisations.Les choix que vous pouvez faire, y compris la manière d'accéder à vos données personnelles et de les mettre à jour.Nous avons essayé de rendre cet avis aussi simple que possible, mais si vous n'êtes pas familier avec les termes "contrôleur de données" ou "catégories spéciales de données personnelles", veuillez lire la définition de ces termes et d'autres dans le glossaire des termes clés. 

Données personnelles collectées

Lorsque vous vous inscrivez à l'un de nos services, vous pouvez nous fournir des informations : Vos données personnelles, qui comprennent, sans s'y limiter : votre adresse, votre adresse électronique, votre numéro de téléphone et votre date de naissance.Les détails d'accès à votre compte, tels que votre nom d'utilisateur et votre mot de passe.Lorsque vous effectuez des achats sur notre site web ou utilisez nos applications mobiles, nous pouvons capturer : Informations sur le passager, détails du passeport, détails des autres documents d'identité.Préférences de voyage et données d'assurance.Informations médicales pertinentes et toute exigence spéciale, diététique, religieuse ou liée à un handicap.Des informations sur vos achats, notamment ce que vous avez acheté, quand et où vous l'avez acheté, comment vous l'avez payé et des informations sur votre crédit ou d'autres paiements.Des informations sur la façon dont vous naviguez sur nos sites web et nos applications mobiles.Des informations sur le moment où vous cliquez sur l'une de nos publicités, y compris celles affichées sur les sites web d'autres organisations.Des informations sur la manière dont vous accédez à nos services numériques, notamment votre système d'exploitation, votre adresse IP et les détails de votre navigateur.Préférences sociales, intérêts et activités.Lorsque vous nous contactez ou que nous vous contactons ou lorsque vous participez à des promotions, des concours, des enquêtes ou des questionnaires sur nos services, nous pouvons acquérir : Les données personnelles que vous fournissez lorsque vous vous connectez à notre site, y compris par courriel, courrier et téléphone ou par le biais des médias sociaux, telles que votre nom, votre nom d'utilisateur et vos coordonnées.Informations sur les courriels et autres communications numériques que nous vous envoyons et que vous ouvrez, y compris les liens qu'ils contiennent et sur lesquels vous cliquez.Vos réactions et réponses aux enquêtes et questionnaires destinés aux clients.

Autres sources de données personnelles

 Nous pouvons utiliser des données personnelles provenant d'autres sources, telles que des fournisseurs d'informations spécialisées, des partenaires commerciaux et des archives publiques.Votre compagnie d'assurance, ses agents et le personnel médical peuvent partager avec nous des données personnelles pertinentes dans des circonstances où nous devons agir en votre nom ou dans l'intérêt d'autres clients ou en cas d'urgence.Si vous vous connectez en utilisant vos identifiants de médias sociaux, par exemple Facebook, Google+ et Twitter, vous acceptez de partager vos données d'utilisateur avec nous. Par exemple, votre nom, votre adresse électronique, votre date de naissance, votre lieu de résidence et toute autre information que vous choisissez de partager.Nous pouvons utiliser des images de vidéosurveillance recueillies dans ou autour de nos entreprises, locaux et autres bâtiments.Les données personnelles que vous fournissez sur d'autres personnes Nous utilisons les données personnelles que vous fournissez sur d'autres personnes, telles que les personnes incluses dans votre réservation.Lorsque vous fournissez des données personnelles concernant d'autres personnes, assurez-vous qu'elles sont d'accord et que vous êtes autorisé à transmettre leurs données. Vous devez également vous assurer, le cas échéant, qu'ils comprennent comment leurs données personnelles peuvent être utilisées par nous.

Utilisation de vos données personnelles

Nous utilisons vos données personnelles de plusieurs façons, comme expliqué ci-dessous. pour fournir les produits et services que vous avez demandés
Save settings
Cookies settings